Fabricación Aditiva Metálica - Additive Manufacturing
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Fusión y sinterizado de polvo metálico por láser

En los años 90 varias compañías estudiaron la tecnología de fusión de lecho de polvo, tecnología que funde partículas de polvo metálico a través de una fuente de calor, un láser o un haz de electrones, con el fin de formar una pieza con cierta complejidad geométrica.

En 1994 se patentó el proceso llamado Direct Metal Laser Sintering, Sinterizado Selectivo por Láser o DMLS, y en 1995 apareció el término SLM para fusión selectiva por láser. Ambos procesos se basan en la fusión láser de lecho de polvo.

La diferencia entre la sinterización y la fusión es que la sinterización no permite que el metal se derrita porque la temperatura utilizada no es lo suficientemente alta, por lo que las partículas metálicas se aglomeran entre sí dejando un vacío y, por consiguiente, se produce porosidad. La fusión, por el contrario, implica el paso de un estado sólido a un estado líquido mediante una temperatura alta.

Esta tecnología, por tanto, utiliza polvos metálicos para diseñar piezas complejas. A menudo encontramos materiales metálicos y aleaciones como acero inoxidable, cobalto-cromo, aluminio, titanio o inconel. También se pueden utilizar algunos metales preciosos (oro, platino, plata), mayoritariamente en el sector de la joyería. La resistencia de las piezas es comparable a la obtenida por las técnicas de fundición o mecanizado.

Gracias esta tecnología de fabricación aditiva, sectores como el aeroespacial, automotriz y médico resultan muy beneficiados, puesto que ofrece una complejidad geométrica difícil de obtener a través de métodos de fabricación convencionales, a la vez que reduce su peso final y el número de componentes para ensamblar. En consecuencia, los tiempos de producción son más cortos y las piezas resultantes son personalizadas y muy fuertes. Hay que tener en cuenta, sin embargo, que las impresoras 3D y los polvos metálicos son caros, por lo que no permiten hacer piezas muy grandes.

Con la fabricación aditiva desaparece el antiguo concepto fabril de moldear materiales o hacer máquinas para fabricar piezas concretas. Una máquina de fabricación aditiva o impresión 3D puede hacer cualquier pieza que le indique el software de diseño, cogiendo el polvo del material que necesite.

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